Trois mois en Albanie et un peu plus
During three months, from september to december, I will share with you my trip to Tirana. Pictures, video, point of view...As a citizen, and not as an expert, I will present you my experiences and understanding. Pendant trois mois, de septembre à décembre, je partagerai sur ce blog mon voyage à Tirana. Photos, vidéos, points de vue...Comme un citoyen, et pas expert en la matière, je vous présenterai mes expérience et apprentissages.

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Le livre Tirana, la fin d\'un été

A mountain' country / Un pays montagneux

 Version francaise après les photos:


In Albania, 70% of the territory is covered by mountains. Accessing to some places is quite difficult as the infrastructure are not really developed. In the north, close to Shkodër and the Montenegro border, you can't drive faster than 20 or 30km/h on more than 200kilometers and you can only travel thanks to small private buses. Last week end, those difficulties and a bad weather made us abandon the idea to go to this area after having dream about it. I advice to visit this webpage: 
http://www.kelmend.info/ . That can make you consider to flight or drive to Albania.

On the other hand, if the driving is not easy, it offers to the travelers landscapes and areas not yet destroyed by mass tourism when Albanian coasts, like in Durrës, already begin to be. On Dajti mountain, in Tirana district, you can easily walk alone without being annoyed by anyone and enjoy beautiful landscapes. For the ones who would like to enjoy it more comfortably some hostel are available for 20€ to 70€. Some restaurants are also spread in the mountain between a military area and TV-Radio's antennas.

On the touristic and historic side, the presence of small mountains increased, in the Middle Age, the construction of castles like in Shkodër with the Rozafa's Citadel. But in the antiquity, Illyrians and then Romans, already settled there.

Rozafa got its name from legendary women sacrificed in order to build this castle. This legend is present in different Balkan countries, like Montenegro or Bulgaria, and soon on this blog.

A trip in mountains can also be the opportunity to visit one of the 800 000 bunkers spread in the hole country since the communist dictatorship.
 


From Rozafa castle (Shkodër) / Depuis le château de Rozafa (Shkodër)


Bunker - Mont Dajti, Tirana (Photo: Katha)


Pepper mint and small way on Dajti mountain /
Menthe poivrée et petit chemin sur le mont Dajti


In front of...(Dajti / Tirana) / En face de...(Dajti / Tirana)
(Photo: Katha)



En Albanie, 70% du territoire est recouvert de montagnes. L'accès à certains endroits est très difficile en raison d'infrastructures peu développées. Dans le nord du pays, près de Shkodra et du Monténégro, vous ne pouvez pas rouler à plus de 20 ou 30km/h sur plus de deux cents kilomètres et vous devez compter sur de petits bus privés. Le week end dernier, ces difficultés et un temps plus que maussade nous ont fait abandonné l'idée de nous rendre dans cette région dans laquelle nous rêvions quelque peu de nous rendre. Je vous conseille de visiter ce site (en anglais ou albanais): http://www.kelmend.info/ . Cela vous donnera peut être l'envie de vous envoler vers l'Albanie.

De l'autre côté, si l'accès n'est pas facile, cela permet aux voyageurs de profiter de paysages et d'endroits qui ne sont pas encore détruits par le tourisme de masse quand les côtes albanaises, comme la ville de Durres, commencent à l'être. Sur les montagnes Dajti, dans le district de Tirana, vous pouvez facilement vous promener seul sans être ennuyé par qui que ce soit et profiter calmement des paysages. Pour ceux qui souhaiteraient en profiter plus confortablement vous pourrez trouver quelques hôtels accessibles à partir de 20€ jusqu'à 70€. Quelques restaurants sont aussi dispersés dans la montagne entre une base militaire et les antennes de la télévision et de la radio.

Du point de vue historique et touristique, la présence de montagnes a développé au Moyen Âge l'édification de châteaux comme à Shkodar avec la citadelle de Rozafa. Mais cette même colline où a été construite le château, a été occupée dès l'Antiquité, par les illyriens et les romains.

Le château tient son nom d'une femme légendaire sacrifiée durant la construction. Cette légende est présente dans différents pays des balkans, comme au Monténégro ou en Bulgarie, et bientôt sur ce blog.

Un voyage dans les montagnes peut aussi être l'opportunité de visiter l'un des 800 000 bunkers dispersés dans tout le pays depuis la dictature communiste.
 


Publié à 02:28, le 20/10/2010, Shkodër
Mots clefs : hotelshostelsphotographybunkersalbaniatiranaAlbaniePaysageMontagneTourismetourismmountainsvoyageTravelphotographietripshqipteria
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Euro 2012: same but different / Euro 2012: pareil mais différent

 On the 8th October we went to watch a football game between for Euro 2012 Qualifications in the Qemal Stafa Stadium. The opponents were Albania and Bosnia Herzegovina. One more time it was the opportunity to see the friendship, or "brotherhood" between Kosovo-albanians and Albanians regarding to all the cars and flags coming from the former serbian autonomy, to support the red and black team. If many things are the same than in the rest of Europe (it's still 90 minutes), many other things are quite different. Makes it more fun in a way. 



Le 8 octobre, nous sommes allés voir un match de football des qualifications à l'Euro 2012, au stade Qemal Stafe. L'Albanie était opposée, à domicile, à la Bosnie Herzegovine. Une fois de plus ce fut l'occasion de voir l'amitié, la fraternité entre les Kosovo-albanais et les Albanais, au regard de toutes les voitures et drapeaux venus de l'ancienne autonomie serbe, pour supporter les rouges et noir. Si beaucoup de choses sont les même que dans le reste de l'Europe (c'est toujours 90 minutes), beaucoup d'autres sont également assez différentes...Ca rend le match plus sympa.




Albanie-Bosnie Euro Qualification 2012
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Musique: DJ Zebra: wotta love (The white stripes feat Led Zeppelin)


 


Publié à 02:27, le 9/10/2010, Tirana
Mots clefs : match nulQemal StafaStadiumiqualificationEuroBosnia Herzegovinashqipteriaalbaniavideo 2012soccerfootballgamedraw
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Street business / Business de rue

 Version francaise plus bas

The recent demographic jump in Tirana made the rent increase the average rent. For example, in a country were the main part of the population can't expect to get more than 400€ a month, our rent, for a flat outside on the ring without special interest, is already 400€ a month. The official national minimum pay is 140€ a month.

It's hard to pay a rent with an Albanian salary, but it's also hard to get a job in a country where the unemployment concern around 14% of the population. 

Of course, there is some, big, expensive and fancy stores in the capital which hire a lot of people. It's getting developed in main avenues, and in some places in the suburb (like the Cristal Center, a big mall which has the nickname of Diamond of Albania) but, from what I see, it doesn't make work and feed the whole population. 

In this situation, people developed their own strategies to develop their business, to get money at the end of the month. In Tirana, it seems that a lot of people are living from small stores. Markets are quite developed, and you can find many stores like clothes seller, carpet seller, small honey-raki or really small vegetable producers...selling in small shops or sometimes directly on the pavement. 

In many streets, you can  buy small plastic bag of pop corn for 50 Lek (less than 0,40 €), find people seating behind a table and selling single cigarettes, sweets, grilled corn...

If it can seem chaotic, it can also be surprisingly organized. The main example of this hidden organization concern the pavement's libraries. By chance I met a Balzac books translator once I was looking for buying an English-Albanian dictionary. He introduced me to the libraries' shelves system.

The book sellers on the street belong to the same company who can't afford for renting a store. The managers decided so to divide the categories in the all city. One seller, one place, one category. The sellers get something like 20 or 25 % of what they sell, but do not pay if the books are damaged by  rain.

Close to the train station who'll find more "small literature", as said the translator, with what we call in french "Train station books": Books you read on the beach, in a train, or on your toilets (at least I do). In front of the gynecologic hospital, you'll find what he called "The literature", with a lot of French authors translated to Albanian like Balzac or Jean Paul Sartre (Zhan Pol Sartr) near by the austrian Zigmund Frojd (Sigmund Feud). Going to other side of the city, when you go across Skanderberg square and the channel, you can find some educative books, where I found, for example, a method book to learn french...You can find many other pavement-shelves, when you are walking in the city and its parks.

What I found interesting in this situation is that looking at the books lying on the grass or the pavement, an untrained eye (like mine) would only have seen some chaos in a developing country when it's a company which just try to avoid an expensive rent, but hired people to work on specific literature field. For sure, when they will have more money, and avoid the destruction and the stealing of books, they will probably rent a store. But right now, instead of doing nothing, they begin to earn money. Even if sometimes the police come to give them fine (Edi Rama, the mayor, made a big to priority to release the center of illegal small stores), they are a part of a cultural cheap access.

What we see is and understand, as it sadly is with many things coming from mass-media, not the situation how it is. The sellers are not poor guys selling alone some books. They are employees with colleagues, providers and customers to advice. But without knowing the background, we misunderstand what's in front of us.

 

Quickly, some pictures will come.

 

Version francaise:

Le récent boum démographique de Tirana a fait augmenter les  loyers. À tel point que  dans un pays où le salaire moyen n'excède pas 400euros, l'appartement que nous louons actuellement sur le périphérique, sans intérêt particulier, nous coûte pas moins de 400euros. Le salaire minimum serait établi autour de 140euros.

Si il est dur de payer un loyer avec une paie albanaise, il n'ent est pas moins difficile d'obtenir un travail dans un pays où près de 14% de la population active est sans emploi.

Bien sûr, il y a de grands magasins, chers et à la mode, qui embauchent un grand nombre de personnes. Ces établissements se développent dans les avenues principales de la capitale ainsi que dans sa banlieue comme le Centre Cristal, dont le surnom est le "Diamant Albanais". Mais, de ce que j'en vois, ce n'est pas suffisant pour faire travailler et nourrir la majorité de la population.

Dans cette situation, les gens développent leurs propres stratégies pour arrondir les fins de mois et développent leurs propres affaires. À Tirana, il semble que beaucoup vivent de petits commerces. Les marchés sont bien développés et vous y trouvez des marchands de vêtements, de tapis, des vendeurs de miel et raki, ou des tout petits producteurs de légumes...vendus dans de petites officines ou parfois directement sur les pavés (qui est plus du goudron actuellement).

Dans de nombreuses rues, vous pouvez acheter une poche de Pop Corn pour 50 Leks (0,40euros), trouver des personnes assises derrière une petite table vendant des paquets de cigarettes ou à l'unité, ou encore acheter du maïs grillé...

Si cela peut paraître chaotique, cela peut aussi être étonament organisé. Le principal exemple de cette organisation cachée se trouve dans les libraires de rue. Par hasard, j'ai rencontré un traducteur albanais de l'oeuvre de Balzac qui ma introduit au système des "rayons" de librairie.

Les vendeurs de livres dans les rues appartiennent à la même entreprise.qui ne peut payer un loyer commercant. Les responsables ont donc décidé de partager les catégories littéraires dans la ville. Un vendeur, un endroit, une catégorie. Les vendeurs obtiennent 20 à 25% sur les ventes réalisées mais ne payent pas en cas de dommages provoqués, par exemple, par la pluie.

Près de la gare ferroviaire, vous trouverez la "petite littérature", les romans de gare, de plage ou ceux qui finissent dans les cabinets (ils y ont aussi leur place). En face de l'hôpital gynécologique, on peut acheter, ce que "mon" traducteur appelle, "La Littérature" (oui, avec deux L majuscules, c'est important). Les auteurs francais, en albanais, y ont une bonne place comme Balzac mais aussi Zhan-Pol Sartr (Jean Paul Sartre) tout proche de l'autrichien Zigmund Frojd (Sigmund Freud). En passant le centre ville et le canal, vous arrivez vers un rayon plus éducatif ou j'ai pu acheter un livre de méthode d'apprentissage du francais. Vous pouvez trouver beaucoup d'autres rayons-trottoirs de librairie en vous baladant dans la ville et dans ses parcs.

Ce que je trouve intéressant dans cette situation c'est qu'en regardant ces livres déposés sur un bout de trottoir, un oeil non-entraîné (comme le mien) ne verra que du chaos dans un pays en développement. Mais il s'agit en fait d'une organisation entreprenariale rôdée qui essaie juste d'esquiver les coûts d'un loyer, mais qui emploie en certain nombre de personnes qui se spécialisent dans un domaine littéraire spécifique.
Bien sûr, quand ils vont avoir les moyens d'éviter la destruction ou le vol de livres, ils vont probablement finir par louer un commerce. En attendant, au lieu de ne rien faire, ils commencent par gagner de l'argent. Même si parfois la police s'en mêle (la municipalité d'Edi Rama ayant mis un point d'honneur à libérer le centre  ville des vendeurs à la sauvette et commerces illégaux), ils font partie d'un accès à la culture à bas prix.

Ce que nous voyons et comprenons, comme c'est malheureusement le cas avec les mass-media, n'est pas la situation telle qu'elle est. Les vendeurs ne sont pas de pauvres gars qui écoulent seuls des bouquins. Ce sont des employés avec des collègues, des fournisseurs et des clients à conseiller. Mais sans connaître le fond, l'arrière-plan, nous comprenons "de travers" ce qui se trouve en face de nous.


 

Très vite, quelques photos.


Publié à 02:30, le 8/10/2010, Tirana
Mots clefs : businesssellersstreetsbooksLivresCulturetrottoirseconomyéconomieruepaysalaireAlbaniealbaniashqipteriacurrencymonnaiephotographiephotography
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Paradoxcity /Parodoxcite

Ecriture sur un clavier sans accent, retour a la case decryptage pour les lecteurs francophones. Version francaise juste apres les photos.

 

Before to visit anything, it's needed to find your marks. If I am used to intentionally get lost - and don't find my way back unintentionally- it's still useful to know the main axes.

Our flat is literally located at the crossing point between the ring and a long and straight main boulevard.  From this highly contrasted street you can reach Skanderberg, the center of the capital, which unless is, unless its greyness, quite contrasted too. 

Two of the main arteries of the capital with universities, casinos, banks, some fancy bars, many shops...Those ways, seem to be like amplifiers of Tirana's paradox -and maybe Albanian's- on architectural, social and even religious level.

In the present article I will present you the few things I got from my different walks, talks and researchs.

Regarding to the architectural side, the contrast is easy to get. According to
BBC News, Tirana' population passed from 200 000 and 800 000 in the 90's in a certain anarchy.
Following the fall of the communist dictature and due to an economical and demographical development Tirana had to build a lot of towers - a bit like during the 60'-70' in France- and not to care so much about the old buildings from the communist period (or even previous) which will, at a point, be destroyed to create new residential or business buildings.

But, one the other hand, if no plan or architectural specifications seem to be respected, the mayor,
Edi Rama, put order and life in his city. Since he is mayor, 10 years ago, he destroyed many illegal shops or buildings to create parks, plant trees (around 1800 according to Wikipedia...I know BBC is much more serious), and even painted many buildings in bright colors to give a new aspect to his city.

But he didn't solved  the drinkable water, electricity access, and traffic problems, so for some opponents it would be tied to his former artist background. The city is looking better, but the life standards can still be considered as lower than in Western Europe. But, looking at the post obituaries on utility poles, we realize that Albanians have the same Life Expectancy at Birth than the Americans (around 78 years).

The other significant paradox is social. Between those who benefit and those, like for examples Roma people, who don't benefit at all from economical development it's not a gap, nor a fracture, it's a canyon. During the communist period, even if everyone was employed (to build the hundreds of thousands bunkers at the border line) and was living from low wages and few rations...the life level was low for the majority of the population.

From this contrast, or this canyon, I would remind those boulevard, frequented by  beggars (children or not), street sellers...trying to earn some Lek from people who can now enjoy their purchasing power to spend time and money in coffees, fashionable clothes or various equipment.

Recent establishment of social services can't yet equalize the situation and NGOs still seem to be needed. The canyon will still be a reality for a few years. But, you can say, that's not a breaking new on this planet. Living in an Albanian shanty town or a french one is equally the same.

Then, the last contrast I'll develop today, requires much more attention and discussions. It's the religious aspect. Religion is such a hard topic in Balkan as it defined the conflicts and actual map of the region. And in Albania, it takes place in Skanderberg, the city center.

Even if the, still recent, explosion of Yugoslavia began during the huge bankrupt of the early 90's which ruined the former federal state, those events are mostly presented as religious or ethnical conflicts   (orthodox Serbia against the Muslim Kosovo, Vojvodina, or Bosnia and Herzegovina or catholic Croatia).

The conflicts between Greece and Albania are too often presented as orthodox-muslim conflicts. But the religion appears to just be a symbol in an old and complicated History between those two countries. There is no holy war or Jihad.

First, even if religious practice was forbidden during the communist period, Albania was a peaceful mix of cultures and religions until the 90's when Western missionaries took advantage of the new political system to enter Albania. With those new missionniries, and the Balkan crisis, the religion became tied with political, ethnical and territorial issues.

In Albania, a "70% Muslim country" (according to more than
40years old statistics) the recent erection of a massive orthodox cathedral is, somehow, considered as a provocation. Just in front of the main, but medium, mosque of Tirana this new building is dressed in white, blue and golden yellow.

Low level of pray practice, alcohol (I don't mean alcoholism), food habits, dress code...Tirana, can not  be consider as a practicing Muslim city. So if people care about this orthodox church it' much more because the colors remind of Greece than any religious aspect.  The architect of this new cathedral is Steven Papadatos, a greek-american. And there, in Albania, Albanian Orthodox are often named "Greeks". But in Western Europe, how do we talk about people with arab or african roots? As citizens with various cultural background, or as muslim? How do we appreciate mosques constructions? Any look to Balkan, or precisely Albania and Tirana, from above wouldn't be justified.



So, unless the high (and old) rates, Albania is not a muslim country. If the politicians -and a part of the population- is phobic it's not religious. We can talk about an "Hellenic-phobia", which is given back by Greeks who are also, for a part, suffering of "Albanian-phobia".



          
Through this walk along the main boulevards, I so found some marks in the city as in the society, even if both are full of paradoxes and shades.
Without being a specialist, it appears one more time that a city and its streets, buildings, and people can be considered as a huge opened learning area.
And, still, being in an other country always make you reconsider your own marks in your own (former) country.





Architectural contrast



Some colors in the greyness / Un peu de couleurs dans la grisaille



Religious contrast



 


Publié à 02:28, le 29/09/2010,
Mots clefs : tiranëtiranaAlbanieshqipteriaalbaniaphotographyphotographiecontrastesvilleparadoxescitébbc newsboulevards
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Traffic - Trafic

 Version française, plus bas

Tirana is a big city, so you can miss some details, nice streets, or some important monuments. But if there is something you can't miss...it's the traffic. We, me and my room mates, don't miss it. Leaving on the "ring", from morning to evening, in my flat or outside, we always have to deal with this traffic. It's a part of our life.

Tirana, according to a french embassy' presentation, was empty of cars until 1985 because of the political and economical situation. For sure, someone who came 25 years ago wouldn't recognize at all the Albanian capital. The previous and recently built infrastructures don't seem to be adapted to this new influx.


It's a huge, chaotic, and so noisy, jam. At least on the main avenues and boulevard going across the city. As I told you earlier, a blind person would, from our flat, be able to discover the "dynamism" and the life of the city. But he would, for sure, need some assistance to go across the city. The priority has been given to cars and there is not even clear passages to cross the streets.

I was asking to a friend how many pedestrians die every year from traffic. Surprise, one died last year and it became a focus point for the newspapers and the politics. The circulation was even worst after what, because of policemen trying to "regulate" the traffic. Like they did when I just arrived to Tirana: they stopped all the cars for 10 minutes on a round about -a crossing point between 4 main avenues-, running and whistling as much as they could. An "official" had to pass through Tirana. He passed. And then, to reorganize the traffic, the policemen just left to let the huge chaos go back to a normal chaos.

But the good thing is, as long as you don't need an ambulance, that the traffic is quite slow when it's not paralyzed. That's probably why there is not so much mortal accidents. 

Anyway, after a few days you just get used, and become a "hole-in-the-traffic" hunter. You stare at the cars, find the hole, run a bit, find your way, reach the other -holy- side alive, and try to look like the most normal as you can.

You just have to got used to your new high and permanent adrenalin level.





"Hole-in-the-traffic" hunter in Tirana
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Tirana est une ville important,avec environ 800 000 habitants. On peut donc manquer quelques détails, quelques petites rues ou quelques monuments importants. Mais si il y a bien quelque chose que l'on ne peut pas manquer, c'est...le trafic. Nous, moi et mes colocataires, on ne rate pas. Jamais. Vivant sur le périphérique, du matin au soir, à l'intérieur ou l'extérieur de l'appartement, le trafic est une partie de notre vie.

Tirana, selon une présentation de l'ambassade francaise, était vide de tout véhicule jusqu'en 1985. Pour sûr, quelqu'un qui aurait visité la capitale albanaise il y a vingt cinq de cela ne le reconnaîtrait pas du tout. Les anciennes comme les récentes infrastructures ne semblent pas adaptées à ce nouveau flot de véhicule.

C'est un immense, chaotique, et donc bruyant, embouteillage. Tout du moins sur les principales avenues et principaux boulevards.
Comme j'en parlais plus tôt sur ce blog, une personne aveugle n'aurait aucun mal à découvrir le "dynamisme" et la vie Tiranaise depuis notre appartement. Mais il aurait sûrement besoin d'aide pour traverser la ville. La priorité semble clairement avoir été donnée aux véhicules et vous ne trouverez nulle part un passage piéton.

Je demandais récemment à un ami combien de piétons décédaient du trafic tous les ans? Surprise...une seule personne aurait été victime d'un accident mortel l'année dernière. Tellement surprenant, que les médias mais aussi les politiques s'étaient emparés de l'affaire. La circulation en était devenue pire. Les agents de police dépêchés sur place chargés de "réguler" la circulation peuvent parfois avoir l'effet inverse.
Comme par exemple, le jour où je suis arrivé à Tirana. Deux policiers arrêtaient tous les véhicules sur l'un des principaux rond points, faisant la jonction en quatre artères principales, en raison du déplacement d'un "officiel". Après un blocage de dix minutes, pour réorganiser la circulation, les policiers sont justes...partis. Laissant l'immense chaos redevenir un chaos de taille normale.

Mais le bon côté, du moment que vous n'avez pas besoin d'une ambulance, c'est que la paralysie chronique de la circulation évite probablement les accidents mortels.

Peu importe, après quelques jours, vous vous habituez et devenez un véritable "chasseur-de-trou-dans-le-trafic". Vous observez les voitures, trouvez un trou, courrez un peu, faites votre chemin, atteignez l'autre -et saint- côté de la rue. Vivant, vous essayez de reprendre une démarche normale. (voir vidéo ci-dessus).

Vous avez juste à vous habituer à votre nouveau, permanent et élevé, taux d'adrénaline.


Publié à 02:09, le 23/09/2010, Tirana
Mots clefs : piétonswalkerspedestrianstiranëshqipteriaalbaniaboulevardstacioni trenitrain stationtiranaAlbanieHistoiretraficdangercirculationhistorygarevoitures
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